Manchester City – West Ham United

Jedna spotená výhra a jedna hanebná porážka nasledovaná ešte ostudnějším európskym výpadkom. Štart West Hamu na olympijskom štadióne sa dá len ťažko považovať za vydarený a kladivárov majú svojim fanúšikom čo vracať. A kde inde začať, než na pôde tímu, ktorý patrí k hlavným favoritom na zisk titulu Premier League. Londýnske borca privíta na Etihad Stadium Pep Guardiola a jeho Manchester City.

Máloktorý tím bude priaznivcom West Hamu ležať v žalúdku tak dlho ako rumunská Astra Giurgiu. Ten výsměšný ‘mem’ obletel svet – Astra je aktuálne až 12. v lige, pred sezónou predala svoje najväčšie hviezdy, napriek tomu nemá v kase takmer ani vindru. Jej manažér je suspendovaný za stávkovanie na futbal, no a majiteľ dokonca pozerá na západ slnka len cez zamrežované okná. Nuž, na West Ham to stále ešte stačí …

Druhé vypadnutie v predkole Európskej ligy s rovnakým súperom je skutočne na pováženie a hociktorý fanúšik Premier League už nechce o ďalšej účasti Hammers v pohároch ani počuť. Naopak Manchester City iný rumunský celok – Steaua Bukurešť – vyprevadil z play-off Ligy majstrov v súčte suverénne 6: 0. V odvete na domácom kolbisku sa potom zrejme definitívne rozlúčil s fanúšikmi Joe Hart, dnes už žijúca legenda tímu tak skúpeho na srdciarov a dlhoročné opory.

Pep Guardiola skrátka nemá s nikým zľutovanie a svoje v prospech svojej stratégie je ochotný obetovať čokoľvek. Rýdze priaznivci Man City mu bonus B win tento ťah odpustí zrejme až na konci mája, a to len v prípade, že Citizens zdvihnú nad hlavu buď himalájsky pohár alebo trofej pre majstra Anglicka.

Na každý pád, do tretieho kola s West Hamom medzi troma žrďami ešte nenastúpi nová brankárska posila Claudio Bravo, čo je, buďme úprimní, prinajmenšom rovnako kvalitný gólman ako Hart. Zastúpi ho tak s najväčšou pravdepodobnosťou zas a znova Willy Caballero.

Ten bol doteraz u oboch trojbodových úspechov City v tomto ročníku, vďaka ktorým boli blankytne modrí na samom čele tabuľky. Až včera je z prvého miesta odsunula Chelsea, ktorý akákoľvek výhra vráti Guardiolu a jeho zverencov opäť na vrchol anglickej pyramídy.

West Ham sa naproti tomu trápi. Vedľa európskej blamáže navrch prehrali so spomínanou Chelsea a víťazstvo nad Bournemouth sa rodilo až príliš ťažko. Preto sú kladivárov uprostred tabuľky a radi by sa dostali vyššie. V januári sa im podarilo pod vedením defenzívne dokonalého Winstona Reida a nezastaviteľného Dimitriho Payet Man City na jeho pôde dokonca poraziť 2: 1 – lenže teraz je forma i psychické rozpoloženie skôr na strane favorita.

Francúzsky génius Payet navyše stále naberá sily po náročnom Euru a nie je isté, či bude k dispozícii od prvej minúty. West Ham by ho pritom potreboval ako soľ – už len preto, že mnoho ofenzívnych opôr je na maródke. Vo výpočte zranených je André Ayew, Andy Carroll aj Diafra Sakho. Otáznik navyše stále visí aj nad Manuelom Lanzinim. Mimo hru sú ďalej Cresswell, Feghouli a zrejme aj Nordtveit.

Manchester City sa okrem Brava bude musieť zaobísť bez ďalších posíl Ilkaye Gundogan a Leroye Sanéhoho, mimo nich si nekopne ani Vincent Kompany a Bacary Sagna. Okrem týchto absentér je však k dispozícii kompletný káder – a to vrátane úžasného Sergia Agüera, ktorý v tohtoročnej sezóne nastrieľal už šesť gólov. K tomu mu pritom stačili iba tri (!) Zápasy.